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Chile apuesta por el litio para reducir la dependencia del cobre

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26 ENE 2016 | 01:51:53 h | Fuente: AFP

Con el precio del cobre por el piso, Chile quiere potenciar la explotacin de litio, el nuevo petrleo del siglo XXI, utilizado en la elaboracin de bateras de celulares y autos, para salvar sus cuentas pblicas y reducir su dependencia del mineral rojo.

La presidenta Michelle Bachelet anunci este lunes una nueva poltica para la licitacin y exploracin del litio, del que Chile tiene ms de la mitad (7,5 millones de toneladas) de los 13 millones de toneladas que constituyen las reservas mundiales de ms fcil extraccin, segn el Servicio Geolgico de Estados Unidos (USGS).

En un contexto difcil para las materias primas, lastradas sobre todo por la desaceleracin de la economa china, el ejecutivo chileno quiere diversificar sus fuentes de ingresos, muy mermadas por el descalabro del precio del cobre, que se cotiza en torno a los 2 dlares, frente a los 4,5 dlares de 2011 la libra fsica.

"Nuestra situacin econmica es la mejor prueba de que no podemos depender de una matriz productiva acotada ni mucho menos limitar la exportacin de commodities", afirm Bachelet al presentar el plan para explotar el litio, un mineral "estratgico" para la economa cuyo crecimiento para el 2015 se estima en un 2%.

Hasta ahora, las salmueras del desierto de Atacama, en el norte del pas, el mayor yacimiento de litio a nivel mundial, son reconocidas como las de mejor calidad y contienen las segundas mayores reservas por detrs del salar de Uyuni, en Bolivia, todava no explotado.

En el yacimiento tambin se extraen potasio y boro.

Pero las exportaciones de litio, en comparacin con otros minerales son prcticamente anecdticas. Se estima que el volumen de negocio represent en torno a 2.300-2.800 millones de dlares en 2014, aunque su potencial es creciente dado que est llamado a convertirse en la energa del futuro.

El gobierno chileno estima que la demanda de litio crecer de las 95.000 toneladas al ao actuales a las 250.000 para el 2020, teniendo en cuenta el progresivo uso de los vehculos elctricos, necesitados de bateras de alta capacidad para almacenar energa.

- Extraccin compleja y delicada -

La extraccin de litio es un ejercicio delicado para la conservacin de los acuferos y del entorno.

"Los salares constituyen ecosistemas naturales dinmicos, de gran complejidad y fragilidad", advierten los expertos que han elaborado un informe de un centenar de pginas que ha servido al gobierno de Bachelet para elaborar su poltica.

Y es que el comportamiento hidrogeolgico de las salmueras del acufero contiguas pueden verse afectadas, sin contar con que la propia extraccin de salmueras puede afectar la disponibilidad de recursos hdricos del entorno.

Los aproximadamente 50 salares conocidos en el norte del pas, que se suman a los que se sitan en Bolivia -otro pas con reservas importantes de este mineral- contienen en sus salmueras sodio, potasio, litio, magnesio, calcio, cloruros, sulfatos y boratos.

A diferencia de Australia, Brasil, Zimbabue, que producen litio mineral, Chile, as como Argentina y Estados Unidos, produce carbonato de litio, ms fcil y barato de extraer, mientras que China produce ambos tipos.

La cotizacin del litio tiene su propia dinmica. A diferencia de otros minerales y commodities, no se cotiza en bolsa y el precio es el resultado de las negociaciones directas entre productor y cliente.

Actualmente, el carbonato de litio se sita en torno a 5.500 - 6.000 dlares la tonelada, mientras que el grado batera ronda los 6.200-7.000 dlares la tonelada.

La mayor parte de la produccin de litio proviene de "cuatro grandes" empresas: Talison en Australia, FMC en Argentina y Rockwood en Estados Unidos y Chile, donde la mayor es SQM, una empresa que hasta el ao pasado dirigi Julio Ponce, exyerno del dictador Pinochet y que est acusada de evasin de impuestos.